Slik leser du malerier: Thomas Coles Oxbow

Miljøvarsler fra et klassisk kunstverk

‘Utsikt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter en tordenvær - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Kunst er et sted der ideer blir skrevet og eksperimentert med. Menneskelig aktivitet kan gjøres til å virke vakker eller ødeleggende, avhengig av hvordan kunstverket presenterer seg.

Thomas Coles maleri av en okse i Connecticut River Valley har en lys og en mørk side. Stormen som sveiper over venstre side av maleriet - en storm som har passert - står i kontrast til den solbadede vidden som den etterlater i kjølvannet.

Cole var veldig god på dramatisk komposisjon.

Dessuten er det som er skåret i skygge alt i forgrunnen, slik at det gule lyset som strekker seg ut over de fjernere lavlandet legger vekt på inntrykket av vidde og åpenhet. De solfylte slettene er okkupert av en pastoral scene med åker og jordbruksområder, noe som tyder på utsiktene til landskapsdyrking for utvikling av den amerikanske nasjonen: landet er pløyd inn i åkrer, hus har blitt bygget, røyk stiger opp fra skorsteiner og i det fjerne åser, trehøyder arrer bakkene.

Det høye utsiktspunktet fra Mount Holyoke gir oss et vidstrakt panorama, slik at vi som seer blir invitert til å utvide blikket mot scenenes skjønnhet og bredde. Hvis maleriet inneholder bekymringer for skjebnen til det naturlige miljøet, må du se litt nærmere for å se dem.

På overflaten har Cole malt et naturlig rart: den svingete løpet av en elv over en lavtliggende dal, med det dramatiske tilskuddet av skiftende værforhold, og gir en følelse av at kunstneren har ‘fanget’ et flyktig øyeblikk. I sannhet jobbet Cole hovedsakelig i studioet sitt og utviklet gradvis maleriene sine fra skisser.

Detalj fra ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter en tordenvær - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Malet i 1836 produserte kunstneren en visjon om et landskap i en tilstand av transformasjon. Faktisk leverer maleriet tre overordnede tidsrammer: den raske starten av en storm, som ankommer og går av i løpet av minutter eller timer; rydding av trær og villmarker som skal erstattes av jordbruk og byer, en prosess som skjer over år og tiår; og den langt saktere geologiske prosessen med en elv som renner over flatland og langsomt siler opp, slik at det skapes kurver som til slutt blir til oksbuer, det store hestesko-buktet som gir maleriet sitt gjenstand.

Verket ble først vist på National Academy of Design i 1836 med tittelen View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter tordenvær. Å male det amerikanske landskapet var en ny fasit av amerikansk kunst. Når det en gang ble sett på som et sted for fare og motgang, er det et paradoks i det amerikanske landskapet at det bare var da det truet av menneskeheten at det begynte å bli behandlet som et skue av skjønnhet. Dette er selvfølgelig skjebnen til alle naturlige territorier, og på samme måte som europeisk landskapskunst var en reaksjon på 1700-tallets urbanisering og den vitenskapelige opplysningen, så amerikansk landskunst tok rot når den amerikanske grensen ble skjøvet lenger vestover i villmarken .

Cole var et grunnleggermedlem av Hudson River School, en gruppe kunstnere som utforsket Hudson River Valley og de omliggende fjellkjedene. I tradisjonen til europeiske romantiske landskapsmalere som Claude Lorrain og John Constable, kroniserte Hudson River School den forsvunne villmarken og den utvidede tilstedeværelsen av moderne sivilisasjon som samtidige og til tider harmoniske fenomener.

Coles maleri, bedre kjent ganske enkelt som The Oxbow, trekker ettertrykkelig vår oppmerksomhet mot denne grenselinjen: maleriet er delt i to deler langs diagonalen, og bestemmer sammen et bilde av 'utemmet' natur med en pastoral bygning, og omfatter det Cole beskrev som "en forening av det pittoreske, det sublime og det fantastiske. ”

Detalj fra ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter en tordenvær - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Hva prøvde Cole å male her? Er dette en feiring av menneskehetens herredømme over landet eller en advarsel om et gammelt miljø som er truet?

Fra begynnelsen av det attende århundre var forholdet mellom kunst og den naturlige verden gjenstand for mye diskusjon. I løpet av århundret skjedde irreversible forandringer i måten mange mennesker samhandlet med naturen på. Færre og færre mennesker jobbet på landet etter hvert som urbaniseringen gikk raskt. Vitenskapelige fremskritt reviderte naturperspektivet som bærer av symboler og emblemer i et klassifiserbart system. Bevilgningen av villmark til funksjonelt, regulert areal medførte at riket 'ekte natur' ble presset til en lengre avstand.

Cole plasserte seg innenfor maleriet, som en liten figur i forgrunnen som hadde hatt og satt ved et staffeli. Detalj fra ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter en tordenvær - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Cole levde i en tid da naturens mangfold og storhet ble feiret for sine ‘sublime’ kvaliteter, men likevel ble temingen av naturen like verdsatt for dens fordeler for samfunnet. Coles maleri er vellykket fordi det kobler sammen disse muligens motstridende verdiene til en samlet helhet.

Hvis dette høres ut som en tvetydig konklusjon, tror jeg det er mulig å skille en alvorlig advarsel i Coles oksbogemaleri. På ‘villmarkssiden’ ser vi en serie kneblede trær blant en tykk skog av ugjennomtrengelig grønt. Naturen og sivilisasjonen vises som en tydelig motsetning som ikke klarer å eksistere sammen. Ødelagte trær og en varierende storm forteller oss at villmarken er truet, og den skyldige er kultiveringen 'Arcadia'.

For å understreke omfanget av dilemmaet har Cole lagt til en ytterligere ledetråd. På bakken i bakgrunnen ser det ut til at hogstarr i skogen danner hebraiske bokstaver, en detalj som bare ble lagt merke til mange tiår etter at maleriet først ble vist. Fra vårt perspektiv lyder det som Noah (נֹ֫חַ). Hvis det sees opp ned, som om fra Guds perspektiv, blir ordet Shaddai dannet, 'Den allmektige'.

Detalj fra ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, etter en tordenvær - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Sett fra perspektivet fra det tjueførste århundre, skulle maleriet minne oss om at vi har presset villmarkens grense i lang tid nå. Operasjonene i mainstream samfunnet i dag har vokst seg stadig mer fjernt fra naturen, både fysisk og psykologisk. Denne løsningen gir den nødvendige avstanden for at det naturlige miljøet skal være et domene som ideer og idealer kan projiseres, og for at de virkelige effektene av menneskelig ødeleggelse blir vanskeligere og vanskeligere å se.

Coles maleri gir oss tilgang til en tid da spenningen mellom menneske og natur var et mer balansert drama. Det illustrerer bekymringene som kom før vår moderne verden. Og som sådan bør det oppmuntre oss til å stille et enkelt spørsmål: hvor lenge kan vi fortsette å presse den menneskelige grensen på bekostning av stadig mindre natur?